Rassegna di album classico: ZE Records salta Holly e Jolly su A Christmas Record 1981

Il 1981 fu un brutto anno per New York City. Quando la grande mela rossa scese a Times Square la notte di Capodanno, le segnalazioni di violenze e reati contro la proprietà in città raggiunsero il picco a 1.214.935 (un record che si è ancora attestato), il labirinto di cinema della West 42nd Street e di ora in ora i motel avevano spinto Rolling Stone a dichiararlo "il più squallido blocco in America", e il New York Times aveva annunciato inconsapevolmente l'imminente crisi dell'AIDS con il titolo agghiacciante "Rare Cancer seen in 41 Homosexuals".

Anche le vacanze invernali non erano immuni dal malessere. A dicembre, la città ha assistito ad uno sciopero di 17 giorni da parte di collezionisti privati ​​di rifiuti che hanno prodotto una serie di incendi di spazzatura , violenze e strade accatastate . Un editoriale del Times dal giorno prima della conclusione dello sciopero descriveva la situazione con la tersa poesia di un dispaccio in tempo di guerra: "Le buste di plastica si rompono e cominciano a puzzare; alcuni hanno preso fuoco, cantando edifici adiacenti; crescono le paure di parassiti e malattie. La spazzatura accumulata nasconde ciò che resta della bellezza della città. Le intimazioni di disordine corrodono ciò che resta dello spirito civico ".

Questo è un modo molto lungo per dire che ti verrebbe perdonato il dubbio che chiunque in quella città, in quel momento, avrebbe l'energia o l'interesse a registrare uno dei dischi natalizi più essenziali della musica pop moderna. Fortunatamente, il "qualcuno" in questo caso è stato il movimentato roster di ZE Records, il paradiso della discoteca mutante e del non-wave supervisionato dai gastronomi Michael Zilkha e Michel Esteban.

Nel 1981, ZE aveva stabilito il suo gonzo bona fides attraverso atti che vanno dalla minaccia punk minimalista del Suicide alle provocazioni di sax skronky di James Chance alla strana stranezza di Lydia Lunch al funk quasi tropicale di recite come Kid Creole e le Coconuts. Erano l'ultima etichetta in città che ci si aspetterebbe di produrre una compilation natalizia, un fatto che ha reso il record di Natale affascinante quanto improbabile.

Più famosi ora per includere "Christmas Wrapping" ancora sottovalutato di The Waitresses, le 11 canzoni che compongono le prime due uscite di A Christmas Record (la versione solo del Regno Unito del 1981 e la più ampia del 1982) hanno rotto con una tradizione trecentesca che ha visto anche le rock star certificate producono quello che il critico del Times Robert Palmer chiamava all'epoca "alcuni dei record di Natale più pessimi e perniciosi di tutti i tempi".

Invece, gli ascoltatori furono accolti da una vacanza desolante, trasportata da canzoni che provenivano dalla loro indolenza non attraverso il falso allegria, ma attraverso l'onesto mix di umorismo, rabbia e disperazione. Alan Vega e Suicide aprono la strada qui – girovagando per i paesaggi sonori oscuri e lunatici di Martin Rev, Vega offre due racconti di disperazione invernale ("Hey Lord" e "No More Christmas Blues") con tutti gli effetti di un Valium ambulante – ma non sono gli unici inseriti negli umori più oscuri di Natale. "Christmas with Satan" trova James Chance mentre tortura i classici mentre imbastisce tinsel all'inferno mentre "Things Fall Apart" lascia l'arma segreta ZE, Cristina, che smantella sistematicamente il caso per la nostalgia di Christmastime con testi che si insinuano nel wry melodrama.

Anche le canzoni più luminose del disco si tingono di agrodolce. "Davvero un grande paese" di Davitt Sigerson riconosce la solitudine nel cuore della telefonata natalizia, il film "The Wrapping Christmas" di The Waitresses termina con una potenziale storia d'amore alimentata ancora da mirtilli in scatola da un A & P per tutta la notte, e l'irresistibilmente orecchiabile "Christmas on Riverside Drive" di August Darnell loda l'atmosfera natalizia di New York celebrando la scenografica strada di Manhattan, i cui giorni di gloria architettonica richiamavano il passato che svaniva piuttosto che in futuro.

Se l 'unica eredità di A Christmas Record provenisse dal suo status di artefatto di una vacanza trascorsa a partire dall'anno rock di New York, sarebbe comunque degno di essere ascoltato. Tuttavia, come gli standard delle vacanze che cercavano di lampoon, le canzoni qui trovavano il modo di trascendere il proprio tempo. Presi insieme, hanno fornito il primo vero esempio di ciò che potrebbe sembrare un disco natalizio "alternativo", uno che ha guidato da sempre l'ethos delle pubblicazioni di vacanze indie-label. Preso singolarmente, continuano a offrire uno sfogo catartico (ma mai del tutto deprimente) per chiunque si sia mai sentito escluso da una stagione basata sulla gioia. Nel 2018, quel numero è probabilmente piuttosto alto.

Le cose sono cambiate dal 1981. New York è migliorata, poi peggio ancora per diversi motivi . ZE ha chiuso nel 1984, poi è tornato nel 2003. Alan Vega e Patty Donohue sono morti, il che sembra ancora ingiusto. Natale è successo. Succede ogni anno, anche quando le cose sembrano terribili. Anche quando le cose sono terribili.

Non è la nostalgia, quindi, con cui guardiamo indietro a quei giorni. Non desideriamo tanto il loro ritorno quanto apprezziamo le persone che hanno vissuto tutto questo, quelli che hanno guardato le pattumiere, i peep show e gli artisti stick-up e hanno reso comunque qualcosa di così stupido come la musica natalizia. Se ti senti blu tra ora e il 25, girare questo record. Non ti sentirai necessariamente meglio, ma quasi sicuramente ti sentirai meno solo.

Tracce essenziali: "Christmas on Riverside Drive", "Christmas Wrapping" e "No More Christmas Blues"

(Fonte: Consequence of Sound)

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